Dendrochronology laboratory

 

 

Dendrochronology (from the Greek dendron: tree, chronos: time and logos: science) is a wood dating method based on the annual tree-ring growth patterns of certain trees (beech, oak, conifers, etc.) This method determines the period, at best the exact calendar year, in which a tree was felled that was subsequently used in architecture, woodwork, cabinet-making, string instrument-making, etc.

 

Enregistrement des cernes sur macro-photographies numériques étalonnées par une échelle semi-millimétrique. Peinture sur panneau. Anonyme, début XVe siècle, Calvaire des Tanneurs, Bruges, cathédrale Saint-Sauveur.© P. Fraiture (KIK-IRPA)

Préparation d'un chemin de mesure dendrochronologique sur la base d'une sculpture.  Maître d'Elsloo, Saint Quirin, Gerdingen, O.L.V kerk. ©P. Fraiture (KIK-IRPA)

 

The method is used in different fields such as:

-         Moveable heritage:

panel paintings;

wood sculptures;

string instruments;

manuscript covers;

moveable objects such as reliquary shrines, chests, etc.

-         Architectural heritage:

trusses and timber framing;

plank floorings, wainscotings and ceilings;

staircases, windows, doors, cabinetwork, etc.

-         Archaeological heritage:

remains of constructions (houses, bridges, ports, etc.);

artefacts;

boats;

barrels, wells, etc.

 

 

Hubert van Eyck et Jan van Eyck, Retable de l'Agneau mystique, Gand, cathédrale Saint-Bavon. Panneau central de la partie inférieure représentant l'Adoration de l'Agneau. A l'occasion du projet international d'étude et de conservation du Retable de l'Agneau mystique qui a débuté en avril 2010, l'IRPA s'est vu confier la charge, entre autres, de l'examen dendrochronologique des panneaux centraux du retable : Dieu le Père, la Vierge et Saint Jean pour la partie supérieure du retable, l'Adoration de l'Agneau pour l'inférieure (étude scientifique financée par la Getty Foundation - Getty Grant Program, Panel Paintings Initiative). © KIK-IRPA

Dendrochronologues adapt their scientific approach, their intervention and the instruments they use according to the type of object and the conservation context. A dendrochronological study, for example, could be comprised of:

-        a preliminary expertise of the elements to be dated;

-         adapted method for sampling: core sampling, cutting or digital macro-photographs (for precious objects);

-         sample preparation and measuring of tree-ring widths;

-         synchronisation of the dendrochronological sequences of the samples;

-         dating of these sequences;

-         interpretation of the results and contextualisation.

Carottages à l'aide de tarières montées sur perceuses électriques (à gauche, tarière de 5 mm de diamètre pour prélèvement d'une solive de plancher ; à droite, tarière de 23 mm de diamètre pour prélèvement d'une poutre sous plancher). Anthisnes, Ancienne Brassine. Etude en cours, à la demande du SPW, DGO4, Liège 1, Service d'Archéologie en province de Liège. ©P. Fraiture (KIK-IRPA)

Carottages à l'aide de tarières montées sur perceuses électriques (à gauche, tarière de 5 mm de diamètre pour prélèvement d'une solive de plancher ; à droite, tarière de 23 mm de diamètre pour prélèvement d'une poutre sous plancher). Anthisnes, Ancienne Brassine. Etude en cours, à la demande du SPW, DGO4, Liège 1, Service d'Archéologie en province de Liège. ©P. Fraiture (KIK-IRPA)

 

 

The expertise is presented in the form of a report describing the full protocol of the analyses, the results of the study and the dendrochronological data, all this illustrated with graphs and figures.

 

 

Bardage en bois. Bruges, Vlamingstraat, Kortewinkel. © P. Fraiture (KIK-IRPA)

 

The contributions of a dendrochronological analysis go beyond simple dating. When dating a wooden element, the dendrochronologue specifies, amongst other things, the geographical provenance of the used tree, allowing to reconstruct trade networks of raw materials. In addition a dendro-archaeological study allows to rediscover the old know-how of wood artisans, supplies indications concerning forest management, the selection of raw materials, etc.

See the main projects of the Dendrochronology laboratory

Douves de tonneau en épicéa (Picea abies) mise au jour sur un site gallo-romain à Harelbeke (Musées royaux d'Art et d'Histoire, Bruxelles). © KIK-IRPA.
Douves de tonneau en épicéa (Picea abies) mise au jour sur un site gallo-romain à Harelbeke (Musées royaux d'Art et d'Histoire, Bruxelles). © KIK-IRPA.
Douves de tonneau en épicéa (Picea abies) mise au jour sur un site gallo-romain à Harelbeke (Musées royaux d'Art et d'Histoire, Bruxelles). © KIK-IRPA.

In February 2010 KIK-IRPA organised, in cooperation with the Université de Liège, the Vrije Universiteit Brussel, the Université Libre de Bruxelles and the Association du Patrimoine Artistique, a conference on the contributions of dendrochronology to the social sciences: Tree rings, art, archaeology.

Program

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The conference acts were published in KIK-IRPA's Scientia Artis series in November 2011.

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More information on the book  

Contact person: Pascale Fraiture - pascale.fraiture@kikirpa.be